打开中国的版图,雄伟的黄河在祖国的腹地川流而过,在其流经的“几”字弯顶部,有这样一方土地。

  这一带在古代就是一个

  “少草木,多大沙”的地方

  山的南边则是在阴山屏障之下的

  一个狭长的平原

  呼和浩特和包头这两个城市

  正是建筑在大青山南麓的沃野之中

  —— 翦伯赞《内蒙访古》

  浩浩荡荡的黄河似一条“九曲十八弯”的长龙

  在祖国北方画出了一个巨大的“几字”

  这个巨大的几字

  仿佛一个套子

  把一方土地三面包围

  这就关于赫赫有名的“河套”之形象解释

  把地图放大看,你会发现这个大“几字”的左右角上,各有一方陷落的盆地,其中的水系错综复杂,仿佛在黄河巨大的身躯上,悬挂了两个肾脏。

  最形象的是左上角的一个(后套平原),它在地理上是黄土高原的下陷盆地,这个“肾脏”不仅形似,而且名符其实。这里的灌溉系统,不仅可以舒缓雨季洪流,还可以沉淀泥沙、为黄河过滤部分杂质污物。

  绿圈部分的“肾脏”为内蒙古巴彦淖尔市境内的后套平原,它与呼和浩特所在的前套平原,构成了东套;加上黄河塑造的宁夏平原(西套),构成了近现代广义上的“河套”;这三块地方,都临近沙漠草原,年降水量不足400毫米的情况下,因为黄河冲积盆地和水源灌溉,神奇地变成了三处“塞外粮仓”。

  “河套”一名始于明代,因其地历代均以水草丰美著称,故有民谚“黄河百害,唯富一套”;至民国为绥远省。《明史》对河套地理范围的叙述是:

  “西有奢延水,西北有黑水,经卫(按指榆林卫,今陕西榆林)南,为三岔川流入焉。又北有大河(按即黄河),自宁夏卫(今宁夏银川)东北流经此,西经旧丰州西,折而东,经三受降城南,折而南,经旧东胜卫(今呼和浩特托克托县),又东入山西平虏卫(今山西朔州平鲁区)界,地可二千里。大河三面环之,所谓河套也。”

  在北纬37 度线以北的贺兰山脚下,黄河似乎本应该向低地处平直地流去。但是,他却做了一个常人难以料到的决定:他先是向东北流,继而向东流,再折向南流。